La route espagnole vers les Pays-Bas

En tant que gouverneur des Pays-Bas de 1567 à 1573, Ferdinand Alvarez de Toledo, duc d
En tant que gouverneur des Pays-Bas de 1567 à 1573, Ferdinand Alvarez de Toledo, duc d'Alva, imposa un régime anti-protestant brutal, exécutant quelque 18 000 personnes comme hérétiques. On le voit ici en train de manger un enfant alors que, sous ses pieds, se trouvent les têtes et les corps décapités des comtes Egmont et Hoorn, deux leaders protestants hollandais populaires décapités publiquement à Bruxelles le 5 juin 1568. (Thinkstock)

Note de l'éditeur:En mars,MHQle rédacteur en chef Geoffrey Parker a reçu le prix Dr. A. H. Heineken 2012 pour sa bourse exceptionnelle sur l'histoire sociale, politique et militaire de l'Europe entre 1500 et 1650, en particulier l'Espagne, Philippe II et la révolte hollandaise; pour sa contribution à l'histoire militaire en général; et pour ses recherches sur le rôle du climat dans l'histoire du monde ». Parker s'est rendu aux Pays-Bas pour recevoir le prix (150 000 USD) le 27 septembre. Pour fêter ça, nous publions un article pour lequel il a écritMHQen 2005, qui décrit un autre voyage mémorable aux Pays-Bas.



En novembre 2012, les collègues de Parker publieront un recueil d’essais en son honneur,Les limites de l'empire: les formations impériales européennes dans l'histoire du monde moderne(Ashgate). Le dernier livre de Parker,Crise mondiale: guerre, changement climatique et catastrophe au dix-septième siècle(Yale), sort en janvier 2013.

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La marche de 700 milles du duc d’Alba vers les Pays-Bas à la tête de 10 000 soldats espagnols vétérans en 1567 a marqué un tournant dans l’histoire européenne. Il a établi un Rubicon pour l'impérialisme espagnol: une barrière qui, une fois franchie, a transformé la situation politique dans le nord de l'Europe et, avec elle, les perspectives d'hégémonie des Habsbourg sur le continent. Il a également constitué l'un des exploits logistiques les plus remarquables de l'histoire militaire européenne, célébré dans l'art, la prose, les vers et les proverbes.

Le conseil royal du roi Philippe l’a averti: «Si la situation aux Pays-Bas n’est pas timide, elle entraînera la perte de l’Espagne et de tout le reste» de la monarchie.

La décision de marcher est née de la combinaison de deux développements distincts: la diffusion des idées protestantes - luthériennes, anabaptistes et surtout calvinistes - à travers les Pays-Bas espagnols malgré la persécution sauvage du gouvernement central à Bruxelles, et l'opposition croissante de certains membres nobles. de ce gouvernement central aux politiques édictées par leur souverain absent, Philippe II. Jusqu'en 1559, le roi des Habsbourg avait dirigé son vaste empire depuis Bruxelles, mais cette année-là, il partit pour l'Espagne, laissant sa demi-sœur, Marguerite de Parme, comme sa régente. En son & timide; absence, puisque Philip a refusé de tenir compte de leurs conseils politiques, un groupe de nobles néerlandais dirigé par le comte Lamoral d'Egmont et le prince William d'Orange a cherché un problème qui élargirait leur soutien local et obligerait le roi à écouter. Ils ont choisi la tolérance religieuse. Bien qu'à cette époque aucun des chefs aristocratiques n'était protestant, ils refusèrent d'appliquer les lois contre l'hérésie, et le nombre et l'audace des protestants aux Pays-Bas augmentèrent rapidement.

Le 19 juillet 1566, Marguerite de Parme rapporta que les calvinistes se réunissaient de plus en plus, leurs émotions excitées par des sermons de plus en plus incendiaires, auxquels elle manquait de troupes, d'argent et de partisans pour empêcher. Elle a dépeint le pays tout entier comme au bord de la rébellion et a averti le roi qu'il n'avait que deux plans d'action possibles: prendre les armes contre les calvinistes ou leur faire des concessions.

Tout le monde aux Pays-Bas - qu'ils soutiennent ou s'opposent aux calvinistes - savait que Philippe aurait du mal à prendre les armes parce que la flotte de combat turque, composée de plus de cent galères de guerre, avait quitté Constantinople ce printemps. Avec de vastes possessions en Italie, le roi d'Espagne devait concentrer toutes ses ressources sur la défense de la Méditerranée jusqu'à ce que l'objectif des Turcs soit connu. Dans ces circonstances, il ne pouvait gagner que du temps. Le 31 juillet, avouant faiblement qu'en vérité je ne peux pas comprendre comment un si grand mal aurait pu surgir et se propager en si peu de temps, Philip accepta d'abolir l'Inquisition aux Pays-Bas, de suspendre les lois contre l'hérésie et de pardonner à l'opposition. dirigeants. Quelques jours plus tard, cependant, il déclara devant un notaire que les concessions n'avaient été faites que sous la contrainte et n'étaient donc pas contraignantes. Il a également envoyé des ordres pour recruter 13 000 soldats allemands pour le service aux Pays-Bas et a envoyé de l'argent à Margaret pour les payer.

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Discours d'acceptation

Avant que la nouvelle de ces décisions n'arrive aux Pays-Bas (même le courrier le plus rapide a mis deux semaines pour parcourir les 800 milles qui le séparaient de l'Espagne), la situation a radicalement changé. En l'absence d'une direction énergique du roi et de son régent démoralisé, les prédicateurs calvinistes ont commencé à exhorter leurs congrégations à entrer dans les églises catholiques et à briser toutes les images religieuses - vitraux, statues, peintures - pour purifier les édifices du culte réformé. Lorsque les premières épidémies d'iconoclasme sont restées impunies, le mouvement a pris de l'ampleur jusqu'à ce que, à la fin du mois, quelque 400 églises et d'innombrables petits sanctuaires à travers les Pays-Bas aient été profanés. Bien que les auteurs de la fureur iconoclaste soient au nombre de moins de mille, Marguerite de Parme a assuré hystériquement au roi que près de la moitié de la population ici pratique ou sympathise avec l'hérésie et que le nombre de personnes en armes dépasse maintenant 200000.

Lorsqu'un courrier arriva à la cour avec cette nouvelle stupéfiante, avant même que Philippe n'ait lu les lettres en entier, il tomba avec la fièvre. Le roi eut sept crises dans la quinzaine suivante; aucune affaire d'État importante ne pouvait être traitée. Ce n'est que le 22 septembre 1566 que le conseil royal se réunit pour discuter du problème des Pays-Bas. Toutes les personnes présentes ont convenu que seule la force pouvait désormais restaurer l’autorité royale, et ils ont compris qu’un manquement à une action décisive compromettrait l’autorité du roi non seulement aux Pays-Bas mais ailleurs. Le conseil avait reçu des avertissements urgents de la part de collègues selon lesquels toute l'Italie dit clairement que si les troubles aux Pays-Bas continuent, Milan et Naples suivront, et il a donc informé Philip que si la situation aux Pays-Bas n'est pas rem & timide; edied, cela entraînera le perte de l'Espagne et de tout le reste de la monarchie. En conséquence, ils ont examiné les solutions possibles à la situation aux Pays-Bas dans le contexte de la position militaire globale de l’Espagne.

Premièrement, ils ont noté une amélioration significative des finances de la Couronne. La flotte annuelle de trésors d'Amérique espagnole venait d'arriver à Séville avec plus de quatre millions de ducats, le total le plus élevé enregistré à cette date. Sur le front politique également, ils ont vu des raisons d'être optimiste. Pendant plus d’une décennie, la flotte turque avait attaqué les territoires de l’Espagne et de ses alliés en Méditerranée centrale, aboutissant au siège de Malte en 1565, que les forces du roi avaient difficilement soulagé. En 1566, cependant, le sultan Soliman le Magnifique a mené une invasion de la Hongrie en personne. Il semblait peu probable qu'il attaque également des possessions espagnoles cette année-là. Les conseillers ont également noté que les gouvernements de la France et de l'Angleterre, qui pourraient tous deux s'opposer à l'usage de la force juste à travers leurs frontières aux Pays-Bas, étaient trop faibles pour causer de graves problèmes.

Le conseil a donc recommandé au roi de déplacer 10 000 des anciens combattants espagnols stationnés dans les quatre principales possessions italiennes d'Espagne - Milan, la Sardaigne, Naples et la Sicile - aux Pays-Bas et de recruter de nouvelles recrues en Espagne pour les remplacer. Le conseil avait l'intention que les vétérans se rassemblent dans le duché de Milan d'ici novembre, prêts à marcher par voie terrestre vers la province toujours fidèle de Luxembourg, où ils rejoindraient 60 000 autres troupes levées localement.Au printemps et à l
Geoffrey Parker, professeur à l'Ohio State University à Columbus, Ohio. Lauréat du prix Dr. A.H. Heineken pour l'histoire pour sa bourse exceptionnelle sur l'histoire sociale, politique et militaire de l'Europe entre 1500 et 1650, en particulier l'Espagne, Philippe II et la révolte hollandaise; pour sa contribution à l'histoire militaire en général; et pour ses recherches sur le rôle du climat dans l'histoire du monde. (Jussi Puikkonen / KNAW)

C'était un calendrier serré, et il dépendait de trouver un itinéraire sûr entre Milan et Luxembourg pour les troupes espagnoles. Heureusement, le conseil pourrait s'inspirer de l'expérience du cardinal Antoine Perrenot de Granvelle, un ministre expérimenté de Philippe II et de son père, Charles Quint, qui a passé en revue les différents itinéraires disponibles. Granvelle exclut un passage aux Pays-Bas par l'Allemagne, une route que Philippe lui-même avait suivie deux décennies auparavant, car le risque d'une attaque par des protestants sympathisants des rebelles hollandais rendait désormais une répétition trop dangereuse. Pour la même raison, Granvelle déconseille une marche de Milan via Innsbruck vers l'Alsace (dirigée par un archiduc Habsbourg favorable à l'Espagne) puis vers la Franche-Comté (dirigée par Philippe II). Au lieu de cela, il a soutenu: La route la plus courte serait de Gênes à travers le Piémont et la Savoie, en traversant le Mont Cenis [Col]. En fait, ce serait plus d'un tiers plus court. L'itinéraire passe entre les montagnes entre le Piémont et la Franche-Comté, limitrophe de la Savoie [d'un côté] et de la Lorraine de l'autre. Vous pouvez traverser la Lorraine en quatre jours et rejoindre le duché de Luxembourg.

Granvelle ajouta utilement: je me souviens que le roi François [de France] a voyagé ainsi avec son armée et sa cour lorsqu'il est allé relever Turin en 1527. Ce n'est pas une route aussi difficile qu'on le prétend: je l'ai parcourue moi-même il y a trente ans. Les contemporains appelleraient cette route, qui serait finalement utilisée par plus de 100 000 soldats au service de Philippe II et de ses descendants, la Route d'Espagne. Le 29 octobre 1566, le roi a convoqué à nouveau son conseil pour prendre les décisions finales sur la façon de faire face au désordre persistant aux Pays-Bas. Les personnes présentes ont réaffirmé leur conviction que permettre aux troubles de se poursuivre compromettrait le prestige de l’Espagne et pourrait être pris comme un exemple de faiblesse qui encouragerait d’autres provinces à se rebeller. Ils se sont donc concentrés sur la question de savoir quelle force devrait être utilisée et qui devrait la contrôler.

Certains ont fait valoir que seul un petit nombre de troupes serait nécessaire, à condition que le roi se rende aux Pays-Bas en personne pour superviser la répression. Personne d'autre, ont-ils insisté, ne pouvait exiger un respect suffisant pour faire les bonnes concessions à partir d'une position de force naturelle. À cela, cependant, d'autres ont soulevé une objection sans réponse: il était dangereux pour le roi de partir. Les provinces maritimes des Pays-Bas étaient en effervescence et sous le contrôle des nobles les plus suspects - le prince d'Orange gouvernait la Hollande et la Zélande, et le comte d'Egmont gouvernait la Flandre - ce qui rendait la route maritime vers les Pays-Bas totalement impraticable. Toute tentative de Philippe de traverser la France, comme son père Charles Quint l'avait fait lors d'une situation d'urgence similaire en 1540, signifiait qu'il courait le risque d'être assassiné aux mains des alliés protestants des rebelles hollandais.

Il vaudrait donc mieux envoyer les vétérans d'Italie aux Pays-Bas le long de la route d'Espagne, commandés par quelque général fiable qui pourrait réprimer toute sédition. Une fois cet objectif atteint, le roi pouvait suivre en toute sécurité par mer. L’un de ceux qui ont soutenu cette stratégie était Don Fernando Alvarez de Toledo, duc d’Alba, le général le plus expérimenté d’Espagne. Il a également souligné que la force utilisée devrait être suffisante pour garantir que ceux qui ont défié l'autorité du roi et de l'église ne pourront plus jamais le faire.

APRÈS UN LONG DÉBAT, le roi a choisi la politique préconisée par Alba. Il nomma donc des ambassadeurs pour demander aux ducs de Savoie et de Lorraine de permettre à ses troupes de traverser leurs territoires en route vers les Pays-Bas. Il a également ordonné au gouverneur de Milan d'envoyer des géomètres et un homme capable de faire un bon tableau pour montrer la nature de la zone à travers laquelle les troupes passeront, afin de tracer et de construire un itinéraire à travers les Alpes adapté à l'armée espagnole. Quelques jours plus tard, un ingénieur militaire expérimenté a quitté Madrid pour s'assurer que les routes et les ponts menant au col du Mont Cenis et en provenance de celui-ci seraient adéquats pour la grande expédition.

À ce stade, il n'y avait toujours pas d'accord sur qui devait commander l'armée. Le duc d'Alba, le candidat évident, s'est exclu en raison de son âge avancé (il avait soixante ans en 1566) et de son état de santé indifférent (la goutte l'avait maintenu immobilisé pendant une grande partie de l'automne). Le roi offrit donc le commandement suprême d'abord au duc de Parme (le mari de Marguerite), puis à son cousin, le duc de Savoie, tous deux alliés qui avaient dirigé de grandes armées pour l'Espagne dans les années 1550. Mais les deux l'ont rejeté. Dans le même temps, la goutte d’Alba a diminué. En conséquence, le 29 novembre, le duc accepta le commandement de l'armée pour soumettre les Pays-Bas. À ce moment-là, cependant, la neige avait fermé les cols alpins. Bien que les Espagnols de Sicile, de Naples et de Sardaigne aient atteint Milan à la mi-décembre, ils ne pouvaient plus traverser le Mont Cenis en toute sécurité. Ils ont donc hiverné à Milan, tandis qu'Alba a hiverné en Espagne.

Les préparatifs de l'expédition se sont néanmoins poursuivis sans relâche. En Espagne, le Trésor a affecté près d’un million de ducats à la marche du duc et des agents de recrutement ont rassemblé des troupes pour remplacer les vétérans. En Italie, le commissaire général nouvellement nommé de l’armée d’Alba, Francisco de Ibarra, a envoyé un ingénieur et trois cents pionniers pour construireterrasses(pistes élargies) dans la vallée escarpée menant de Novalesa par Ferreira au col du Mont Cenis. Ibarra a également commencé à rassembler des provisions et du matériel pour les troupes. Finalement, le 17 avril, le roi rencontra Alba dans son palais à Aranjuez pour finaliser les arrangements, et promit qu'il naviguera directement d'Espagne aux Pays-Bas et prendra le relais dès qu'il serait sûr de le faire. Dix jours plus tard, le duc partit pour l'Italie, accompagné de près de 8 000 nouvelles recrues pour remplacer les vétérans qu'il conduirait aux Pays-Bas.

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Au printemps et à l'été 1567, le duc d'Alba a parcouru plus de 2 800 kilomètres pour rejoindre Bruxelles aux Pays-Bas. Son armée de dix mille hommes l'a accompagné pendant les 1 100 derniers kilomètres le long de ce qui est devenu la route espagnole. D'après une carte publiée dans «La Méditerranée» de Ferdinand Braudel, vol. II, cette carte trace la progression du duc par distance et par date. L'échelle de distance est segmentée en étapes rapides (en bleu) et en étapes lentes (en rouge). (Baker Vail)

AU DÉBUT DE JUIN, Alba atteignit Milan, où il trouva 1 200 cavaliers légers espagnols et italiens et 8 652 fantassins espagnols vétérans. Il n'a apporté qu'un seul changement important à leur organisation: le duc a équipé 15 hommes dans chaque compagnie de mousquets - à canon lisse, feu à chargement par la bouche et timide; bras d'environ quatre pieds de long (et ayant donc besoin de repose-fourches pour les stabiliser), pesant environ 15 livres, et tirer une balle de plomb de deux onces. À l'époque, les mousquets étaient relativement nouveaux. Les garnisons espagnoles en Afrique du Nord les utilisaient pour des escarmouches depuis les années 1550, mais Alba fut la première à les déployer comme arme de campagne. Leur nombre augmenta bientôt: un rassemblement des mêmes régiments espagnols aux Pays-Bas en 1571 montra 600 mousquetaires - plus de 10 pour cent du total - avec près d'un quart de plus équipés de l'arquebuse plus légère.

Alba hésita toujours. Le col du Mont Cenis restait profondément enneigé, et en tout cas il craignait de conduire ses vétérans hors d'Italie avant de savoir que les Turcs ne lanceraient pas une autre attaque. Mais alors arrivèrent des nouvelles de l'Est qui n'auraient guère pu être plus rassurantes. La mort du sultan Soliman en Hongrie avait provoqué des mutineries dans l'armée ottomane et des révoltes dans certaines provinces périphériques contre son successeur. Il est clair que la Méditerranée serait à l'abri de l'agression turque pendant un certain temps encore. Le 15 juin 1567, le duc emmena ses hommes hors de Milan. Les premiers contingents ont traversé le col du Mont Cenis six jours plus tard.

Le commissaire général Ibarra avait près de 10 000 hommes à nourrir, un défi logistique sérieux en soi, mais l'un d'entre eux était bien pire car la plupart des hommes voyageaient avec des serviteurs ou des membres de leur famille. Ibarra devait donc accueillir 16 000 bouches et 3 000 chevaux au fur et à mesure que l'armée passait sur sa route. Négocier le col du Mont Cenis s'est avéré particulièrement difficile. L'un des Espagnols a rappelé:

Quatre lieues et demie de route très mauvaise, car il y a deux lieues et demie de montée au sommet de la montagne - une route étroite et très caillouteuse - et après avoir atteint le sommet, nous avons marché une autre lieue le long d'une crête de la montagne, et sur cet espace de niveau il y a quatre huttes dans lesquelles les chevaux de poste sont gardés. Après avoir traversé le sommet de la montagne, il y a une très mauvaise descente, qui dure une autre lieue, le même genre de route que l'ascension, et elle mène à Lanslebourg au pied de la montagne de l'autre côté, et là l'armée était cantonné. C'est un misérable hameau avec une centaine de petites maisons. Pendant que nous traversions la montagne, il a neigé et le temps était horrible.

L’armée a néanmoins survécu à cette épreuve - même les jambes goutteuses d’Alba n’ont pas été touchées - et le 29 juin, enfin dégagé des Alpes, les troupes arrivent en dehors de Chambéry, la capitale de la Savoie, où elles se reposent pendant trois jours.

Bien qu'aucun obstacle physique majeur ne se trouve désormais entre lui et les Pays-Bas, le duc ne peut prendre aucun risque. Il a d'abord eu affaire à Genève, la capitale du calvinisme. Dès qu’ils ont appris l’approche d’Alba, les magistrats genevois ont décidé d’augmenter la garnison et d’augmenter les réserves alimentaires pendant que l’ennemi traversait cette terre (qualifiant ainsi d’ennemi les premiers usagers de la route d’Espagne). Ils résolurent également de lever de nouvelles troupes auprès des États amis et de lever un important emprunt pour les payer.

Les magistrats peuvent également avoir autorisé une démarche plus controversée. Des rumeurs circulèrent au cours de l'hiver 15661-1567 selon lesquelles des ennemis de l'Espagne armés de pommades pour répandre la peste étaient entrés dans des zones par lesquelles Alba et ses troupes allaient passer. Le cardinal Granvelle, qui a entendu et cru ces rumeurs, a conclu que ces protagonistes déterminés et précoces de la guerre biologique devaient provenir de ce séminaire de révolution et d'hérésie, Genève. L'épidémie de peste dans d'autres parties de la région à cette époque a ajouté de la plausibilité à l'histoire, et les Espagnols devraient plus tard modifier leur itinéraire afin d'éviter les villes déjà infectées. Aucune preuve, cependant, ne survit d'un plan visant à propager délibérément l'infection (que ce soit par les calvinistes ou par tout autre ennemi de l'Espagne). Il y a, en revanche, de nombreuses preuves que de nombreux catholiques envisageaient de capturer Genève. Le nonce papal en Espagne a supplié Philippe II d'accepter, mais il a répondu fermement que ce n'était pas le moment de m'impliquer dans d'autres choses. Bien que la ville semble avoir ignoré cette menace, elle n'a démobilisé ses forces d'urgence qu'après avoir appris qu'Alba avait atteint les Pays-Bas.

Même après que l'armée ait atteint la sécurité de la Franche-Comté, la possession de Philip, Alba ne pouvait pas écarter la possibilité d'une embuscade, ni par les rebelles ni par leurs alliés protestants, et ainsi ses troupes se sont regroupées en une seule colonne pour le reste de la voyage. Des groupes de reconnaissance sont allés de l'avant pour reconnaître la route et s'assurer que tout était sûr, mais à part un incendie dans le camp le 16 juillet qui a détruit certains bagages, ils n'ont trouvé aucune raison de s'alarmer. Le plus gros mal de tête restait de trouver suffisamment de nourriture chaque jour pour 16 000 personnes - une foule plus grande que presque toutes les communautés le long de la route - alors qu'elles se déplaçaient vers le nord. Don Fernando de Lannoy, beau-frère du cardinal Granvelle, fit de son mieux pour aplanir le chemin, soit en payant comptant, soit en réglant les marchandises livrées - nourriture, fourrage, transport des bagages, logement des officiers (la base maintenant devait dormir en plein air) - contre la dette fiscale de chaque communauté. Ses comptes couvrent 411 folios rédigés de près. Grâce à l’efficacité de Lannoy, et grâce à une carte spéciale de Franche-Comté qu’il a préparée pour aider à la navigation, l’armée a fait du bon temps.

Pendant ce temps à Paris, l’ambassadeur d’Espagne a passé une heure difficile à convaincre le roi de France Charles IX que la marche d’Alba n’a pas marqué le prélude d’une attaque surprise contre la France. Charles a néanmoins précipité des troupes dans le marquisat de Saluzzo, une enclave française dans les Alpes; embauché 6 000 mercenaires suisses pour suivre les progrès d'Alba; et augmenté les garnisons de Lyon et d'autres postes frontières. De l'autre côté de la route d'Espagne, les seigneurs de Berne (le plus grand canton suisse, résolument protestant) lèvent également des troupes, tandis que la ville indépendante de Strasbourg augmente sa garnison de 4 000 hommes.

Apparemment ignorant de ces développements, le 24 juillet, veille de la Saint-Jacques, l'armée atteint la petite ville de Ville-sur-Illon en Lorraine, et le duc et tous les autres chevaliers de Santiago (Saint-Jacques) avec l'expédition a revêtu les capes et les cagoules de leur ordre et s'est rendue à la chapelle locale pour entendre les vêpres chantées par les aumôniers de l'armée. À minuit et de nouveau le lendemain (fête de la Saint-Jacques, fête nationale de l’Espagne), toute l’armée a tiré une salve en l’honneur du señor Santiago.

Le duc devait maintenant faire face à un défi d'un autre ordre. Malgré le fait qu’au plus fort de la fureur iconoclaste l’année précédente, Margaret avait supplié le roi d’envoyer des troupes, elle s’opposa maintenant avec amertume à l’avancée d’Alba et bombarda Philippe et le duc en leur demandant d’arrêter la marche. Elle a soutenu que ses propres forces, levées avec l'argent envoyé d'Espagne, avaient vaincu la plupart des rebelles, tandis que les autres, y compris le prince d'Orange, avaient fui. Le duc a brusquement rejeté cette suggestion en lui rappelant les propres paroles de Margaret:

Je ne comprends pas comment une personne saine d'esprit peut être d'avis que Sa Majesté devrait venir ici avec seulement les forces médiocres actuellement mobilisées. Si des mesures étaient prises contre lui de l'extérieur ou de l'intérieur du pays (où Sa Majesté a appris qu'il y a plus de 200 000 hérétiques), il courrait les dangers et les risques que l'on peut facilement imaginer.

Le duc insista donc, bien qu'il accepta qu'il n'était plus nécessaire de rassembler 60 000 autres troupes pour le rencontrer à Luxembourg.

Un observateur français qui a vu l'armée d'Alba en marche à cette époque a comparé les soldats ordinaires à des capitaines, tant leurs vêtements et leurs cuirasses dorées et gravées étaient impressionnantes, et les mousquetaires qu'il comparait aux princes. Le 3 août, Alba et ses troupes ravissantes ont traversé la frontière avec les Pays-Bas. Là, ils s'arrêtèrent pendant quelques jours, à la fois pour se remettre de leur marche de 700 milles et pour vérifier s'il était sûr de continuer plus loin. Repos et rassuré, le 22 août, le duc rentra à Bruxelles, quatre mois à peine après avoir pris congé du roi en Espagne. Après toutes les hésitations et les retards, le duc avait fait du bon temps - et il n'avait presque pas perdu d'hommes depuis son départ d'Italie, fait dûment loué dans les descriptions contemporaines de son odyssée.

QUELQUES JOURS AVANT, cependant, Alba avait reçu un choc brutal. Une lettre du roi est arrivée annonçant que, malgré sa promesse solennelle à Aranjuez, Philippe ne quitterait pas l'Espagne pour prendre le contrôle des Pays-Bas. C'est probablement le document le plus remarquable que le roi ait jamais écrit. La première page, remplie de son gribouillage d'araignée normal, semble routinière, mais les sept pages suivantes contiennent du matériel que le roi a chiffré de sa propre main. Oui, Philippe II, dirigeant du plus grand État du monde, a travaillé pendant plusieurs heures à son bureau à l'aide d'un livre de codes emprunté aux greffiers de son département d'État, cryptant personnellement des parties de son message afin d'assurer une confidentialité totale. Cette lettre vous est envoyée dans un tel secret, dit-il au duc, que personne au monde ne le saura jamais.

Qu'est-ce qui pourrait justifier une telle circonspection? Quels plans le roi craignait-il de confier à ses propres ministres et chiffreurs travaillant dans leurs bureaux adjacents? Heureusement pour nous, bien qu'aucun brouillon ou copie du document ne subsiste dans les archives de l'État, le duc d'Alba manquait de compétence ou (plus vraisemblablement) de patience pour décoder le message lui-même. Il remit donc la lettre royale à l'un de ses commis, qui prépara une copie fidèle des pages chiffrées.

Premièrement, Philip expliqua qu’il était maintenant trop tard pour lui de naviguer en toute sécurité vers la Flandre à l’automne 1567. Au lieu de cela, il le ferait au printemps 1568. Il passa ensuite en revue les conséquences de ce changement de plan pour la mission d’Alba. Surtout, comment et quand punir les personnes impliquées dans les troubles antérieurs? Le roi avait initialement demandé à Alba de rassembler toutes les personnes désignées pour la punition avant son arrivée. Maintenant, il a écrit, je ne sais pas si vous pouvez le faire avec l'autorité et la justification nécessaires; mais je crois qu'au cours de cet hiver, vous posséderez plus des deux à l'égard de l'Allemagne, où tout obstacle ou complication en cette matière de châtiment est le plus susceptible de surgir. Il serait donc sage d'attendre, arguait Philip, avant de procéder à des arrestations - d'autant plus qu'un retard pourrait conduire le prince d'Orange à se sentir en sécurité et à vouloir retourner dans ces provinces. Ensuite, vous seriez en mesure de traiter avec lui comme il le mérite. En revanche, si vous punissez les autres en premier, il sera impossible de traiter avec [Orange] pour toujours.

Les événements justifieraient la perspicacité du roi, mais malheureusement pour ses plans, immédiatement après, il a fait une concession cruciale à Alba: je vous remets tout cela, en tant que personne qui dirigera l'entreprise et aura une meilleure compréhension des obstacles ou des avantages. cela peut prévaloir, et de savoir s'il vaut mieux agir rapidement ou lentement dans cette question de punition, dont tout dépend.

Ensuite, le roi s'est penché sur la question de savoir qui gouvernerait les Pays-Bas jusqu'à son arrivée au printemps suivant. Il avait envoyé Alba d'Espagne avec les pleins pouvoirs pour commander l'armée royale mais lui avait ordonné de partager l'autorité civile avec Marguerite de Parme. Son hostilité ultérieure à la marche du duc a suggéré qu'elle ne serait pas prête à rester, et en tout cas certaines des décisions d'Alba immédiatement après son arrivée ont rendu sa position intenable. Premièrement, il a proposé de mettre en garnison ses troupes près de la capitale, restant sourd à la plainte de Margaret selon laquelle il était injuste de les cantonner dans des villes comme Bruxelles, qui étaient restées fidèles, plutôt que dans d’autres qui s'étaient rebellées. Elle a cité des rapports selon lesquels, dès le moment où ils sont entrés aux Pays-Bas, les Espagnols se sont comportés comme s'ils étaient en territoire ennemi: ils ont raillé le comte d'Egmont quand il est venu rendre hommage à Alba, ils ont battu et volé les marchands locaux alors qu'ils ont marché de Luxembourg à Bruxelles, et ils ont dit que tout le monde est hérétique, qu'ils ont la richesse et qu'ils doivent la perdre.

Néanmoins, le duc a une fois de plus rejeté ses protestations, insistant sur le fait que Philip voulait que les Espagnols restent ensemble afin qu'ils puissent s'unir rapidement pour le protéger dès son arrivée aux Pays-Bas. Il a donc dépêché sommairement les anciens combattants dans leurs quartiers prévus. Les 19 compagnies du régiment de Naples, par exemple, sont entrées à Gand le 30 août, entrant dans la ville par rangs de cinq, suivies par un grand nombre de prostituées vêtues de robes espagnoles à volants et perchées sur de petits bourreaux. Une horde de partisans du camp a remonté à l’arrière, pieds nus et tête nue, escortant les chevaux, les charrettes et les bagages du régiment. Après avoir effectué quelques manœuvres sur la place de la ville et tiré une salve pour intimider les indigènes, les Espagnols sont descendus sur les malheureux chefs de famille désignés pour les loger et les nourrir.

Quelques jours plus tard, sans prévenir Margaret, Alba a également ignoré les sages conseils de son maître et arrêté Lamoral d'Egmont et d'autres critiques éminents de la politique royale, les accusant de trahison. Il a également créé un tribunal spécial (populairement connu sous le nom de Conseil du sang) pour les juger. Il jugerait finalement quelque 12 000 personnes, en condamnerait plus de 9 000 et en exécuterait plus de 1 000. Si les Néerlandais me voient faire preuve d'un peu de douceur, ils commettront mille outrages et difficultés, dit Alba au roi. Ces personnes, a-t-il ajouté avec mépris, sont mieux gérées par la sévérité que par tout autre moyen. D'autres arrestations ont rapidement suivi. Embarrassée et dégoûtée, Margaret démissionna et laissa Alba seule en charge des affaires.

Cette évolution, comme Philip l'avait craint, conduisit le prince d'Orange à rester en Allemagne, où il leva une armée et lança une invasion des Pays-Bas l'année suivante. Bien qu'Alba ait mobilisé une armée de 70 000 hommes qui a mis en déroute les envahisseurs, la campagne a empêché le roi de rentrer à Bruxelles. Le coût du financement de ces opérations et du maintien des 10 000 Espagnols retenus comme garnison permanente contraint Alba à imposer de nouvelles taxes impopulaires. Cela a alimenté une opposition beaucoup plus répandue à travers les Pays-Bas, de sorte qu'en 1572, quand Orange a de nouveau envahi, une révolte générale a éclaté qu'Alba ne pouvait pas écraser. Au lieu de cela, une guerre a commencé qui a duré près de 80 ans, a ruiné de nombreuses régions des Pays-Bas, a drainé les ressources de l'Espagne et a commencé son déclin en tant que grande puissance.

Dans le processus de répression de la révolte hollandaise, plus de 100 000 soldats ont suivi l'itinéraire d'Alba, marchant d'Italie à travers les Alpes en passant par la Franche-Comté jusqu'au Luxembourg et Bruxelles. Le défi d'organiser de telles prouesses logistiques année après année a donné naissance à un proverbe espagnol toujours d'actualité:Mettre un brochet en Flandre(littéralement, pour amener un piquier aux Pays-Bas), ce qui signifie faire l'impossible. Il sert d'hommage permanent à la marche du duc d'Alba et de ses 10 000 vétérans le long de la route d'Espagne à l'été 1567. C'est un hommage qu'ils auraient détesté.


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