Le problème de la trahison: poursuivre Jefferson Davis

Le procès du président confédéré a été raté du début à la fin

Robert Icenhauer-Ramirez est à la fois un historien de la guerre civile et un avocat de première instance à Austin, au Texas. Ce contexte l’a aidé à se plonger dans les détails de chaque côté du procès pour trahison de Jefferson Davis. Bien que le chef politique de la Confédération ait été capturé en 1865 et accusé de trahison en 1866, il ne passa que deux ans en captivité et les accusations furent finalement abandonnées. Icenhauer-Ramirez suit l'affaire à chaque tournant dans son livre récentTrahison au procès, découvrant des irrégularités choquantes dans la poursuite de Davis et la complicité du juge en chef Salmon Chase pour empêcher l'avancement de l'affaire.



CWT: Pourquoi Jefferson Davis a-t-il été emprisonné?

RIRE: Une fois que Lincoln a été assassiné, les personnes les plus proches de Lincoln ont cru que Davis y avait contribué. Je pense que s’ils avaient trouvé un lien fort avec l’assassinat, il aurait été jugé pour meurtre par un tribunal militaire, mais ils n’ont pas pu l’établir de manière concluante. Il a été placé en prison et mis en examen pour trahison, ce qui était évident comme une accusation.

Trahison au procès: les États-Unis contre Jefferson Davis
Presse LSU, 2019, 55 $

CWT: Parlez de l'avocat de Virginie Lucius Chandler, qui a rédigé l'acte d'accusation pour trahison.

RIRE: Chandler était le procureur de district des États-Unis pour le district oriental de Virginie, un avocat nommé. Mais la raison pour laquelle il a été nommé n'avait rien à voir avec son niveau de compétence et tout à voir avec le fait qu'il était l'un des rares avocats du district de l'Est à avoir été fidèle au Nord. Chandler, un Yankee transplanté, était resté fidèle au Nord, mais il n'avait aucune compétence en matière de procès et n'avait vraiment pas le tempérament ni même l'intérêt d'être un avocat de première instance.

CWT: Vous avez trouvé quelque chose d'étonnant dans l'acte d'accusation Davis.

RIRE: Un livre sur Aaron Burr avait une copie de son acte d'accusation pour trahison et j'ai vu que le langage était exactement le même que l'acte d'accusation Davis. Chandler remplace simplement le nom de Davis par celui de Burr et cet acte d’accusation dure quelques années dans l’affaire. Lorsque le procureur général William Evarts découvre que Chandler n'a pas reformulé l'acte d'accusation, il est furieux. Il est inconcevable qu’un procureur bien formé pense pouvoir être jugé avec cet acte d’accusation.

CWT: Parlez du défi d'essayer Davis en Virginie.

RIRE: La Constitution américaine stipule que la trahison sera jugée là où elle a été commise. Pour être fidèle à la Constitution, ils doivent l’essayer à Richmond. C’est un endroit terrible pour le gouvernement fédéral pour juger le président de la Confédération. Non seulement parce que le jury va être entaché du gouvernement fédéral, mais si vous trouvez des gens fidèles à l’Union, pour juger le président confédéré, il y aura un facteur d’intimidation, en particulier pour les Afro-Américains. C’est bien réel dans le Sud après la guerre civile.

CWT: Le juge en chef de la Cour suprême, Salmon Chase, a également résisté.

RIRE: Comme Lincoln l'a dit, Chase a eu le virus présidentiel, et une fois que vous l'avez, vous ne le perdez pas. Son circuit comprenait la Virginie, où il pouvait descendre et juger des affaires. La dernière chose qu'il voulait faire était d'aliéner les gens des États de retour. Il savait que cela allait semer la discorde et l'a empêché d'être jugé pendant un bon bout de temps et a sapé l'accusation une fois qu'il semblait que cela pourrait effectivement aller au procès. Il a insinué en privé à l'un des avocats de la défense que le 14e amendement protégerait Davis de poursuites. Il y a des signes que tout le monde sait que ce que fait Chase est inapproprié, mais il le fait quand même.

CWT: La perte d'un procès pour trahison contre Davis renforcerait-elle la légitimité de la sécession?

RIRE: Je ne pense pas. Mais Richard Henry Dana Jr., l’un des avocats de l’accusation, est convaincu que l’avocat de Davis, Charles O’Conor, va dire que la sécession est légale et que, si la sécession était légale, Davis n’aurait pas pu commettre de trahison. Parfois, les avocats perdent confiance en leur capacité à gagner une affaire et commencent à présenter des idées contre la juger, dans l'espoir que leur client conviendra de sa futilité. Leur client était bien sûr Andrew Johnson.

CWT: Andrew Johnson s'était engagé à poursuivre Davis.

RIRE: Johnson n'a jamais pardonné à Davis pour les affronts envers lui au Sénat, et il entre dans la campagne électorale de 1864 pour dire que la trahison doit être rendue odieuse. Il pensait que les dirigeants du Sud avaient conduit les bonnes gens du Sud dans une guerre épouvantable. Il pensait que les dirigeants aristocratiques du Sud avaient commis une trahison et il voulait que des gens soient pendus pour cela. Après la guerre, les républicains radicaux pensent que Johnson sera plus susceptible de pendre les gens que Lincoln ne l'aurait été. Mais quand ils ont commencé à se demander comment la reconstruction devrait se dérouler, Johnson est confronté au choix de perdre le soutien des républicains radicaux et de ne pas avoir de réel soutien politique, ou de passer aux démocrates et de travailler avec eux, et c'est ce qu'il choisit. faire. Les démocrates n'avaient aucun intérêt à essayer Davis. Pendant plusieurs années après la guerre, Johnson était intéressé à essayer Davis. Mais je pense qu'au moment où il est destitué, il a de plus gros poissons à faire frire.

Robert Icenhauer-Ramirez

CWT: En février 1869, l'affaire est classée. Que s'est-il passé?

RIRE: L’accusation était convaincue qu’il serait inutile de juger Davis. S'ils perdent, cela aura l'air vraiment mauvais pour le gouvernement fédéral. S'ils le condamnent, cela ressemblera à un châtiment plutôt qu'à une juste punition. Le procureur général Evarts sollicite une lettre de Richard Henry Dana recommandant le rejet de l'affaire. Lorsqu'il le présente enfin au président, Johnson autorise le rejet de l'affaire. Davis est en Europe et l'affaire ne fait que pétiller. Les personnes qui ont mené l'affaire au début étaient les personnes qui aimaient Lincoln comme Edwin Stanton et Joseph Holt. Mais ils commencent à quitter le gouvernement et de plus en plus de gens prennent leurs fonctions qui n'ont aucun intérêt à poursuivre Davis.

CWT: Le retard des poursuites a permis à l'affaire de dépérir sur la vigne.

RIRE: La réputation de Davis semblait augmenter au fur et à mesure qu’il restait en prison. Il est devenu un martyr, et son acceptation du rôle de martyr était quelque chose qui a joué dans le mythe de la cause perdue. Dès le début, avec le bon procureur et les bons juges, je pense que le gouvernement fédéral aurait probablement pu être jugé. Johnson aurait voulu qu'ils soient jugés. Mais cela persiste, persiste et persiste. Et Davis, accusé d'une infraction capitale, est sous caution. C’est une reconnaissance que vous n’êtes pas vraiment très dangereux. Ce sont vraiment les personnes qui ont mis la main sur l’affaire qui l’ont placée dans un endroit où il n’était tout simplement pas logique de l’essayer.

Cette histoire est parue dans le numéro de décembre 2019 deTemps de guerre civile.