Lothar, le Richthofen téméraire, a volé dans l'ombre de son frère légendaire



À maintes reprises, Lothar von Richthofen a tout risqué pour son pays, ses camarades et son célèbre frère aîné.

Un vol coloré d'Albatros D.III allemands a balayé le 13 avril 1917 au-dessus de la friche bombardée par des obus du nord de la France, à la recherche d'une proie. Le sous-lieutenant Lothar von Richthofen a vu son commandant d'escadron et son frère aîné Manfred, leBaron Rouge,plongez soudainement à l'attaque, et l'a suivi vers le bas. Comme des faucons hurlants, les Allemands se sont jetés sur un vol de six avions d'avions d'observation à deux places British Royal Aircraft Factory R.E.8.

Manfred a rapidement mis son adversaire en sac. J'ai regardé autour de moi et j'ai vu que mon frère était assis derrière une machine britannique d'où des flammes ont jailli et qui a ensuite explosé, se souvient le Baron Rouge. Près de cet Anglais a volé une seconde. [Lothar] n'a rien fait d'autre au premier, qui n'était pas encore descendu et était toujours en l'air. Il tourna ses mitraillettes sur la suivante et lui tira immédiatement dessus alors qu'il en avait à peine fini avec l'autre. Celui-ci est également tombé après un court combat.

De retour à l’aérodrome de Douai, Manfred a poursuivi, Lothar a demandé assez fièrement: «Combien en avez-vous abattu?» Une, fut la modeste réponse. Tournant le dos à son frère, Lothar répondit avec désinvolture, j'en ai eu deux et je suis parti. L’action de la journée et les échanges qui ont suivi illustrent parfaitement le style de Lothar von Richthofen: audacieux, ambitieux et impulsif. Le jeune aviateur a remporté ses quatrième et cinquième victoires ce jour-là, tandis que son célèbre frère a obtenu sa 41e.

Les garçons Richthofen avaient été élevés dans un esprit de compétition amicale. Né à Breslau le 27 septembre 1894, Lothar avait deux ans de moins que Manfred et il serait destiné à toujours suivre l'exemple de son aîné. En tant que membres de la noblesse, les Richthofens ont vécu une vie privilégiée sur leur domaine. Lothar était grand et maigre, avec des yeux bronze scintillants qui reflétaient son illimitéjoie de vivre. Il a fait ses études à la maison et dans les écoles publiques, tandis que son frère aîné a fréquenté une académie militaire, rejoignant finalement un régiment de cavalerie. Imitant son frère, Lothar s'est enrôlé dans le 4e régiment de dragons (von Bredow), également cavalerie.

Lorsque la Première Guerre mondiale a éclaté en août 1914, Lothar était encore à l'école d'officiers de Dantzig, mais il a abandonné pour se battre. Il a eu sa première expérience de combat en Belgique et en Pologne. Dans un échange de coups de feu, son cheval a été tué sous lui, et il a à peine échappé à sa vie.

Manfred avec Lothar, frères d
Manfred avec Lothar, frères d'armes. (Archives HistoryNet)

Manfred a rejoint le service aérien allemand à l'été 1915, exhortant son frère à le suivre. Lothar est entré dans l’aviation plus tard cette année-là, fatigué du mélange d’inactivité terne et d’action soudaine et sanglante de la guerre terrestre. Après une formation d'observateur, il a été affecté àEscadron de combat(escadron de combat) 23, piloter des avions d'observation à deux places au-dessus du champ de bataille de Verdun, photographier les positions ennemies, repérer l'artillerie et effectuer des bombardements. Il a reçu la Croix de fer 1ère classe pour ses actions.

Avec un mélange de fierté et d'envie, Lothar a regardé son frère aîné transféré àRelais de chasse(escadron de chasse;Justepour faire court) 2, emmené par l’as des as de l’Allemagne de l’époque, le capitaine Oswald Boelcke. À la fin de 1916, Manfred avait accumulé un score de 15 et était considéré comme l’un des meilleurs pilotes de combat allemands. Lothar a brûlé pour suivre le chemin de son frère et a travaillé dur pendant son temps libre pour obtenir son brevet de pilote, ce qu’il a fait à la fin de l’année.

Après la mort de Boelcke en octobre 1916, Manfred est devenu l'as vivant le plus réussi d'Allemagne. En janvier 1917, il reçut la plus haute décoration du pays, laOrden Pour le Mérite, et donné le commandement deJuste11. Avec son apparence, sa noblesse et son flair pour le dramatique - il avait commencé à peindre ses avions en rouge sang - Manfred est devenu un héros national. Lorsque le Baron Rouge a fait transférer son frère dans son escadron pour qu'il puisse le guider, la presse allemande a eu une journée sur le terrain. Des enfants, des femmes et des pilotes en herbe ont rassemblé des cartes postales des beaux garçons de Richthofen.

Manfred a construitJuste11 en l'un des escadrons de chasse les plus meurtriers et les plus efficaces de la guerre. Lothar, qui s'est présenté au service de l'unité le 6 mars 1917, est resté près de son frère expérimenté, apprenant l'art du combat aérien. L'énergie, la détermination et l'intrépidité du jeune Richthofen sont rapidement apparues. Lothar a eu sa première rencontre aérienne hier, Manfred a écrit à leurs parents le 26 mars. Il a frappé son adversaire qui, dans notre langage, «puait», laissant derrière lui une traînée noire et malodorante [d’huile et de carburant]. Il n'est pas descendu, bien sûr - cela aurait été trop de chance. Lothar est très consciencieux et s'en sortira bien.

Lothar a très bien fait. À peine deux jours plus tard, aux commandes de l’ancien Albatros D.III de son frère, il s’est retrouvé derrière un F.E.2b du 25e Escadron du Royal Flying Corps (RFC). Après un combat en cours, Lothar a fait sauter le moteur de la biplace et blessé mortellement l’observateur, faisant tomber le Fee dans le no man’s land. Il a remporté sa première double victoire le 11 avril, renversant deux avions d'observation RFC, répétant ce même exploit les 13 et 14.

Le méthodique Manfred voyait le style de combat de son frère tordu pour le cuir comme à la limite de l’insouciance. Il ne sait pas comment s'enfuir, a déclaré Manfred. Il n'avait qu'une pensée: l'ennemi doit descendre. Manfred a décrit Lothar comme un tireur, dont le seul plaisir est de tirer, par opposition à un chasseur aérien précis.

Lothar était certainement déterminé au combat et montrait un mépris naïf pour le danger. Lors d'un combat aérien avec un RFC Spad VII le 29 avril, même après que Lothar se soit rendu compte qu'il avait déjà dépensé ses 1000 cartouches de munitions, il a poursuivi sa poursuite. Il se souvint plus tard avoir calculé son prochain coup, se demandant: Dois-je faire tomber son gouvernail à l'aide de mon hélice?… En ce moment, mon Anglais se retourne et me regarde avec horreur. Ce pilote, le lieutenant William N. Hamilton, du 19e Escadron, a atterri — peut-être à cause d'un réservoir de carburant vide — et a été capturé. C'était la 13e victoire de Lothar.

Lors d'un engagement antérieur avec F.E.2bs, Lothar était en train de se faire tirer dessus quand, comme il l'écrivait: Je me suis dit: Attendez, quand ils seront proches, toutes leurs balles seront épuisées et leurs armes se coinceront. Puis tout à coup j'ai senti un coup dans ma machine! Ses commandes ont explosé, Lothar s'est préparé au pire. Puis les frais ont explosé en flammes, commeJusteLe lieutenant Karl-Emil Schäfer, le camarade 11, a rugi avec une vague, après avoir sauvé le jeune Richthofen.

La tactique gung-ho de Lothar a abouti à un score impressionnant dans un laps de temps remarquablement court: il avait 24 victoires à la fin de mai 1917, et a été décoré avec lePour le Méritele 14 mai, le mettant à égalité avec son illustre frère. En septembre, il était commandant deJuste11, Manfred ayant été promu à la têteJagdgeschwaderI (un groupe de quatreJastas).

Les frères Richthofen étaient désormais célèbres dans le monde entier. Chaque fois qu'ils visitaient le front intérieur, des foules immenses les envahissaient. Charmant et grégaire, Lothar semblait apprécier la vie nocturne plus que son frère réservé.

L'exploit le plus célèbre de Lothar a peut-être été un combat aérien dramatique qui l'a opposé à l'as de tête britannique de l'époque, le capitaine Albert Ball du 56e Escadron, avec 44 victoires. Le 7 mai 1917, alors que le soleil se couchait sur le paysage français ravi, Lothar dans son D.III jaune et rouge rencontra un chasseur ennemi. Leur duel aérien a été assisté par le compagnon d’escadron de Lothar, le lieutenant Wilhelm Allmenröder, qui a enregistré comment, dans un combat aérien sauvage et circulaire, les deux aviateurs ont tenté de se mettre en position de tir efficace. Soudainement, les deux se tournèrent et se précipitèrent l'un sur l'autre comme s'ils avaient l'intention de percuter… seuls quelques coups de feu furent tirés. Après trois passes frontales, Richthofen a rapporté que son adversaire avait plongé au sol et que l'Allemand épuisé rentrait à la base, son moteur a explosé.

La controverse tourne toujours autour de cette bataille épique. Dans son rapport de combat, un Lothar manifestement angoissé a identifié à tort son adversaire comme un triplan Sopwith. Bien qu’un officier de l’armée allemande qui a inspecté l’épave du S.E.5a de Ball et le médecin qui a examiné son corps aient déclaré qu’ils n’avaient trouvé aucune preuve qu’il avait été abattu, Ball a été crédité du 20e meurtre de Lothar.

Le 13 mars 1918, Lothar est blessé une seconde fois lors de son crash dans le Fokker Dr.I 454/17. (Archives HistoryNet)
Le 13 mars 1918, Lothar est blessé une seconde fois lors de son crash dans le Fokker Dr.I 454/17. (Archives HistoryNet)

Lothar a survécu à plusieurs accidents et a été grièvement blessé à au moins trois reprises. Le 13 mai 1917, il a été touché à la hanche gauche par la flak et a passé cinq mois à l'hôpital. Encore une fois à une date qui impliquait son numéro malchanceux, le 13 mars 1918, LotharFokker Dr Ia subi des dommages à son aile supérieure et il a heurté des câbles à haute tension alors qu'il tentait d'atterrir. Quand il s'est réveillé à l'hôpital et s'est rendu compte que son nez, sa mâchoire et diverses autres parties de son corps avaient été brisés, un Lothar frustré s'est exclamé, Putain de tout! Encore une fois, il a fallu des mois pour sa guérison.

Le 13 août 1918, il déclara: Aujourd'hui, le charme du 13 doit être brisé. Mais alors qu'il attaquait un biplace dans sonFokker D.VII, six chameaux Sopwith lui ont sauté. La douleur lui déchira la jambe droite et il atterrit sur le champ de bataille de la Somme, saignant d'une blessure par balle. La guerre était finie pour Lothar. Avec un bilan impressionnant de 40 victoires à son actif, le jeune Richthofen est promu premier lieutenant.

Ironiquement, alors que la plupart de ses camarades d’escadron ont été tués au-dessus de la France, les blessures de Lothar l’ont aidé à survivre à la guerre en le gardant hors de danger. Informé de la mort de son frère au combat le 21 avril 1918, Lothar s’exclama férocement: si j’avais été là, cela ne serait pas arrivé!

Après la guerre, Lothar épousa une comtesse et essaya plusieurs métiers différents. Il est finalement retourné à l'aviation, travaillant pour une société commerciale. Il est décédé le 4 juillet 1922, lorsque l'avion de ligne converti LVG C.VI qu'il pilotait s'est écrasé après un dysfonctionnement de son moteur. Dans sa vie brève mais mouvementée, Lothar von Richthofen avait savouré la renommée et la gloire, mais il a également surmonté la souffrance et la perte. Il ne l'aurait pas fait autrement.

Publié à l'origine dans le numéro de mars 2014 deHistoire de l'aviation.Pour vous abonner, cliquez ici.